Os golfistas amadores assumindo o poder de Wimbledon: ‘É como o Brexit. Dividiu os membros

Nos últimos nove meses, está ocorrendo uma batalha no SW19 – entre o All England Lawn Tennis Club, que administra o campeonato desde 1877, e um pequeno grupo de jogadores que querem continuar jogando em seu próprio clube, que acontece cair na sombra do Center Court. O tênis internacional é um negócio brutal, e Wimbledon agora enfrenta forte concorrência dos Estados Unidos, Austrália e França – todos investem centenas de milhões de libras em instalações de última geração para jogadores e espectadores. Todos os executivos da Inglaterra estão propondo uma expansão enorme que devoraria o Wimbledon Park Golf Club, transformando suas camisetas, fairways e greens em mais campos de grama e instalações de tênis.Um acordo de 65 milhões de libras para assumir o clube de 120 anos foi entregue no início deste ano – e dentro de duas semanas será submetido a votação de 758 membros do golfe, incluindo Piers Morgan, Ant McPartlin e Dec Donnelly e ex-jogador de golfe. secretário de gabinete Lord Gus O’Donnell; Se o acordo for aprovado, cada jogador, que possui uma parte do clube, assim como em uma cooperativa, receberá um pagamento de £ 85.000.

Os membros do Wimbledon Park Golf Club são predominantemente do sexo masculino, têm mais de 50 anos e, a julgar pela Mercedes-Benz, BMWs e Jaguares no estacionamento, são pessoas de recursos. A associação custa £ 1.500 por ano, mais uma taxa de adesão de £ 3.000.No entanto, neste colina rica de bosques, o clube de golfe ainda é muito a má relação com o Royal Wimbledon, o terceiro clube de golfe mais antigo da Inglaterra e tão exclusivo que, para descobrir quanto custa ingressar, você tem deve ser proposta e apoiada por um membro e ter um handicap abaixo de 21 para homens ou 36 para mulheres. Devp, 77 anos, joga golfe desde que seu avô americano deu a ela um conjunto de clubes como aniversário de adolescente presente. Mãe de três filhas e avó de sete, formada em química pela Universidade de Edimburgo, ela diz que deu ao elitismo abafado de Royal Wimbledon um amplo espaço quando se mudou para cá há 48 anos. Em vez disso, ela teve sua deficiência em um curso público, antes de ingressar em Wimbledon Park, há mais de 20 anos.Facebook Twitter Pinterest ‘A oferta colocou parcerias de golfe de décadas nas pedras’: a membro do clube Catherine Devons. Fotografia: Amit Lennon para o Guardian

“É o meu lugar favorito para estar”, diz Devons. “Este clube tem uma mistura muito mais eclética de pessoas.” Ela sabe que é minoria na escolha de votar contra o golpe de sorte, mas como candidata a Democrata Liberal nas eleições do conselho local, está acostumada a ser a oprimida. Em 2002, ela obteve 394 votos, melhorando um pouco para 438 em 2006 – mas ainda menos de 5% dos votos expressos.

“É muito dinheiro, uma quantia que muda a vida”, diz Devons. oferta. “Mas é mais importante para mim ter a maravilhosa beleza e natureza do curso e manter o aspecto social.Quero continuar jogando aqui até não poder mais comprar um clube. ”O debate sobre os méritos de uma aquisição fraturou a paz e a tranquilidade dos fairways do clube de golfe, dispostos em parques criados por Capability Brown no século XVIII. “É como o Brexit”, diz Devons, que faz parte de uma cabala de golfistas que lutam – sempre de forma educada – contra o plano. “Você é a favor ou contra. A oferta dividiu membros e colocou décadas de parcerias de golfe nas rochas. ”

O clube de golfe já é quase inteiramente comandado por toda a Inglaterra durante a duração do torneio, seus fairways transformados em parques de estacionamento e segurando canetas para milhares de pessoas que se juntam à famosa fila de ingressos todos os anos. A nova oferta propõe tornar esse arranjo permanente.Pelo menos 75% dos membros são obrigados a apoiar a moção para que a venda seja concluída. Morgan, McPartlin e Donnelly não responderam às minhas perguntas sobre como pretendem votar. O’Donnell me disse que vai se abster, porque ele atua no quadro da All England ao lado de Tim Henman.

Mas se membros suficientes apoiarem o acordo, a venda será formalmente aprovada pelo comitê do clube de golfe na quinta-feira antes do Natal; a última bola rolará para o 18º buraco em 31 de dezembro de 2021, encerrando 123 anos de história no golfe.

O clube de tênis All England arrecadou 216 milhões de libras em receita no ano passado, principalmente com a venda de ingressos e direitos de TV, e há muito se dedica à expansão do campo de golfe.Seus executivos dizem que crescimento e modernização é a única maneira de manter o campeonato mais antigo e prestigiado do mundo à frente de seus rivais no Grand Slam. O clube planeja quase triplicar o tamanho da propriedade, permitindo construir mais quadras de grama e aumentar a capacidade de multidão; o clube pode então construir mais instalações de hospitalidade corporativa que geram dinheiro em suas terras existentes. Se você ingressou no clube recentemente, não tem tanta história ou amizades a perder e muito dinheiro a ganhar

No ano passado, o US Open em Nova York, que tem 60% mais assentos que Wimbledon, ganhou £ 261m. Ele gastou 465 milhões de libras em sua segunda quadra, o Louis Armstrong – agora um local de 14.061 lugares, além do principal estádio Arthur Ashe do campeonato (22.547 lugares, 90 suítes corporativas de luxo, cinco restaurantes, um salão de dois andares para jogadores) )O Tribunal de Toda a Inglaterra, em comparação, tem 14.979 assentos e nenhuma caixa corporativa.

Há uma década, os golfistas de Wimbledon Park rejeitaram uma oferta de aquisição exploratória sem discussão. Em 2015, os executivos de tênis apresentaram uma oferta de £ 25 milhões, que foi rejeitada por 58% dos membros. Nesta primavera, toda a Inglaterra aumentou as apostas para 50 milhões de libras – antes de fazer sua oferta “melhor e final” de 65 milhões de libras. Seu principal executivo, Richard Lewis, espera que esta oferta – 170.000 libras para casais que jogam no clube – seja generosa demais para rejeitar até mesmo os golfistas mais obstinados.

Mas Lewis, ex-tenista profissional que chegou às semifinais da Copa Davis em 1981, recusou minha oferta de marcar uma reunião com Devons sobre um jarro fora de estação de Pimm’s e limonada, para ouvir as preocupações dos que restavam do clube de golfe.A All England também recusou meu pedido de conhecer Lewis, assim como o presidente da All England, Philip Brook, ou qualquer outro executivo.Em uma carta aos golfistas, Brook tentou tranquilizar os membros de que os planos de toda a Inglaterra seriam “executados de maneira a manter e aprimorar a beleza do parque”. “O Campeonato de Wimbledon é um dos principais eventos esportivos do mundo”, escreve Brook, que está sentado na cabine real do Center Court durante o torneio de duas semanas. “Eles são uma questão de importância nacional e internacional – além de contribuírem significativamente para a economia local e nacional…Nossa missão é manter e aprimorar a posição do Campeonato como o principal torneio de tênis do mundo, e na grama”. >

Wimbledon é atualmente o único dos quatro Grand Slams incapazes de realizar as eliminatórias em seu terreno principal, devido à falta de quadras.Em vez disso, a qualificação é realizada no campo de esportes do Banco da Inglaterra, a 10 minutos de carro em Roehampton. O All England argumenta que a realização de jogos de aquecimento no local principal é crucial para garantir que os novos jogadores tenham a “experiência de Wimbledon”. Facebook Twitter Pinterest Wimbledon em guerra: o clube de tênis, do outro lado da rua do clube de golfe.Foto: Amit Lennon para o Guardian

Mas Devons ri da sugestão de que é vital que jogadores desconhecidos e sem sementes joguem as eliminatórias no SW19, em vez do SW15. “Que diferença a localização da quadra significa para os jogadores?”, Diz ela.

Emma Baker, membro do Wimbledon Park Golf Club nos últimos cinco anos, que defende uma desvantagem de 16 (e também é professora de farmacologia no hospital de St. George, nas proximidades), diz que ela não votará sim. “Aceito que seja uma posição muito, muito privilegiada, mas para mim ser um membro aqui vale mais do que o dinheiro. O Wimbledon Park Golf Club é um pequeno tesouro no meio de Londres – é uma grande alegria jogar aqui e um recurso para toda a comunidade.Wimbledon é o torneio de tênis mais famoso e prestigiado do mundo, e eles ganham milhões e milhões de libras. Há coisas que o dinheiro não pode comprar, como fazer parte deste clube e as amizades que se construíram aqui. ”

Quando uma votação preliminar foi realizada no mês passado entre os membros do clube por pelo menos 10 anos, mais de oito em cada 10 concordaram que a decisão deveria ser aberta a todos os associados do clube.Essa mudança nas regras, sugerida pelo All England, significa que aqueles que pagam apenas um ano de afiliação agora terão uma participação igual nos lucros inesperados.

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Martin Sumpton, um engenheiro de construção civil que joga golfe em Wimbledon Park há mais de 30 anos, me diz que a mudança recente torna muito mais provável que a venda vá adiante. “Se você ingressou no clube recentemente, não tem tanta história ou amizades a perder e tem muito dinheiro a ganhar”, diz ele enquanto me acompanha pelo curso em que joga desde 1987 Ele agora joga com uma desvantagem de 11.6 (“Seria melhor se eu pudesse apostar”).Uma fonte de conhecimento sobre o clube e o parque mais amplo, Sumpton conhece as espécies de todas as árvores do percurso, pássaros no lago e peixes na água.

Onde Devons é diplomático, para evitar confrontos com o conselho do clube, Sumpton é sincero e sem desculpas. Ele foi o único membro a se manifestar contra a oferta da Inglaterra no último voto dos membros do clube de golfe em outubro e prometeu continuar sua campanha – mesmo que suas opiniões não sejam geralmente compartilhadas na sede do clube. O All England é como um abutre, olhando para a estrada como opções fáceis

“Entrei para este clube nos anos 80”, diz ele, ao passarmos por um lago perto do 18º fairway. “Quero jogar golfe aqui pelo resto da minha vida. E eu tenho apenas 66 anos – há outros membros que estão aqui há muito tempo. Há veteranos que ingressaram como juniores.Mas eles [toda a Inglaterra] querem que desistamos de toda essa história e toda essa beleza, por um monte de dinheiro. ”

Ele diz que não sente má vontade com outros membros que decidiram votar a favor. “Essa é uma quantia que muda a vida, que as pessoas planejam usar para ajudar seus filhos a subir na escada da propriedade ou para pagar as taxas universitárias de seus netos”, diz Sumpton, quando para para conversar com a maioria dos jogadores. Nós vemos. “É um clube muito amigável, mesmo que haja opiniões diferentes sobre a venda.” Os dissidentes ainda receberão o pagamento; alguns tentam discutir boas causas para as quais o dinheiro que não pediram poderia ir.

“Meu maior medo”, continua Sumpton, “é o que essa expansão significará para o meio ambiente, para essas árvores e esse lago.Costumava haver muitas aves silvestres migratórias no lago – agora há muito poucas ”, diz ele, quando um guindaste atrás dele levanta Betclic live enormes painéis para o novo teto retrátil do Tribunal nº 1 para o céu.

Sumpton está também vice-presidente do Friends of Wimbledon Park – um grupo comunitário criado para preservar a paisagem do parque listado como grau II. “Parte meu coração ter testemunhado a degradação desse ambiente frágil”, diz ele.Em 2016, a Historic England colocou Wimbledon Park em seu registro de “risco”, alertando que o parque, que era o local da mansão do 1º Earl Spencer no século 16, é “altamente vulnerável”. “Este ainda é um dos lugares mais bonitos de Londres, mas costumava ser muito mais bonito”, diz Sumpton, pai de duas filhas que cresceram brincando no parque nas manhãs de sábado. “Para mim, a Inglaterra inteira é como um abutre, olhando para a Church Road como opções fáceis.” Facebook Twitter Pinterest ‘Quero jogar golfe aqui pelo resto da minha vida’: Martin Sumpton, membro do clube desde 1987.Fotografia: Amit Lennon para o Guardian

Sumpton argumenta que, se a Inglaterra inteira não pretende construir estruturas nas terras do clube de golfe – apenas quadras, caminhos, banheiros – “Por que não se pode jogar golfe e tênis? ambos podem ser jogados aqui? Um compromisso é possível. De qualquer forma, entregamos todo o curso a eles durante um mês todo verão. Nós, jogadores de golfe, saímos na última semana de junho, e os caminhões e trabalhadores entram e transformam o campo no que eles precisam ”, diz Sumpton, enquanto aponta onde a famosa fila serpenteia anualmente pelo quarto, quinto e sexto fairways .

As suítes de hospitalidade são construídas entre o verde do oitavo e o tee do nono.Aqueles que desembolsam £ 50.000 em bilhetes de debêntures de “círculo exclusivo”, que dão aos titulares uma vaga na Corte Central durante todos os 13 dias do campeonato por cinco anos, recebem estacionamento reservado no 12º fairway. As equipes de reportagem de TV constroem uma plataforma entre o 11º green e o quarto tee para os apresentadores de todo o mundo permanecerem, de onde são transportados para milhões de casas. Enquanto isso, o clube, diz Sumpton, é transformado em “o local mais opulento para os VVIPs, com champanhe fluindo”.Os buggies de golfe são reaproveitados para transportar convidados importantes pelo percurso até seus assentos. “Quando estou assistindo na TV e vejo todos os assentos vazios, sei que a maioria deles está se divertindo nas tendas de hospitalidade e nos clubes.”

Quatro meses depois que Novak Djokovic e Angelique Kerber levantaram os troféus de singles de 2018, com um valor de 2,25 milhões de libras cada, a sede do clube é muito mais tranquila, com jogadores em sua maioria aposentados relaxando em sofás de couro vermelho depois de completar 18 buracos.No mês passado, sentei-me com o ex-leitor de notícias de televisão Michael Archer e seus quatro parceiros para um cappuccino e perguntei como eles se sentiam sobre a próxima votação.

“Primeiro de tudo, tenho 84 anos e estou de acordo do acordo, ainda poderemos jogar golfe aqui por quatro anos, quando já terei 88 anos ”, diz Archer, referindo-se aos planos atuais, segundo os quais o clube continuará como um campo de nove buracos por um ano. enquanto. “Nesse momento, eu já vou embora ou ainda não tenho muitos anos de jogo.Seria estúpido não votar na venda e ajudar os membros mais jovens da minha família. ”O resto, também na maioria octogenários, concorda.

Mas, em poucos minutos de sentar com Archer e seus amigos, o gerente do clube aparece na nossa mesa. “Você não pode fazer perguntas aos membros”, diz ele, levando-me ao seu escritório no andar de baixo com meu café ainda quente na mão. Falando ao telefone no andar de baixo, o publicitário do clube finalmente o convence de que pode ser um mau PR impedir os membros de falar com a imprensa.O gerente me deixa sair do escritório, apenas para me encontrar novamente minutos depois. “Receio que você não esteja cumprindo o código de vestimenta do clube e terei que pedir para você sair.” Mesmo depois de entrar no banheiro para trocar minhas calças e camisa de trabalho, minha roupa ainda não alcançou a nota. .

O publicitário do clube é Mark Garraway, diretor da Instinctif Partners, uma empresa de relações públicas que também representa o eBay, o HSBC e as ferrovias nacionais da França. E-mail para perguntar como ele passou a representar o clube e quem paga seus honorários. “Nenhum comentário.” A Inglaterra inteira está recebendo a conta, como um ex-diretor me diz? “Sem comentários.”

Mas Garraway mais tarde envia um e-mail para esclarecer que o clube de tênis está realmente pagando suas taxas, assim como as do banco que aconselham o clube sobre a venda.Não é, ele diz, um conflito de interesses.

Seja como for a votação em 13 de dezembro, o clube de golfe será refeito um dia como quadra de tênis: é apenas uma questão de tempo. A All England comprou o freehold do município de Merton por £ 5,2 milhões em 1993; quando o contrato de locação do clube de golfe expirar, em 2041, o terreno se tornará o de toda a Inglaterra para sempre.

Enquanto eu me afasto do clube, um Mercedes pára ao lado e o motorista fecha a janela. “Você teria a gentileza de andar 200 metros abaixo da estrada para que eles não possam me ver falando com você?”, Pergunta o motorista, ex-diretor do clube.Eu me agacho na janela do passageiro e conversamos por 15 minutos, com a condição de não usar o nome dele.

“Sempre achei que éramos um clube aberto e honesto”, diz ele. “Mas tive que renunciar porque acho que o conselho esgotou para toda a Inglaterra”. Muitos dos membros do clube de golfe, ele diz, são viúvos e dependem de amigos do clube para sua vida social. “Haverá muito deslocamento social se esse acordo for adiante”, diz ele. “Mas a areia está escorregando – a Inglaterra inteira é rica e poderosa demais para não chegar ao fim.

” Muito particular “, diz ele, está do lado de Devons, Baker e Sumpton, e estará votando contra a venda. “Mas não estou ansioso para voltar para casa e dizer à minha esposa que votei para recusar 85 mil libras”, diz ele. “Isso deve lhe dizer tudo que você precisa – no final, a ganância vencerá.”